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El olor aparece en lugares inesperados

El olor es una de las facultades humanas más antiguas, pero fue uno de los últimos en ser entendido por los científicos.

No fue hasta principios de la década de 1990 que los biólogos describieron por primera vez el funcionamiento interno de los receptores olfativos, los sensores químicos en nuestras narices, en un descubrimiento que ganó un Premio Nobel.

 

Un equipo de biólogos descubrió que nuestra piel está llena de receptores olfativos.

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El olor es una de las facultades humanas más antiguas, pero fue uno de los últimos en ser entendido por los científicos. No fue hasta principios de la década de 1990 que los biólogos describieron por primera vez el funcionamiento interno de los receptores olfativos, los sensores químicos en nuestras narices, en un descubrimiento que ganó un Premio Nobel.

Desde entonces, la trama se ha engrosado. Durante la última década más o menos, los científicos descubrieron que los receptores de olores no se limitan únicamente a la nariz, sino que se encuentran en todo el cuerpo, en el hígado, el corazón, los riñones e incluso los espermatozoides, donde desempeñan un papel fundamental en una gran cantidad de funciones y agentes fisiológicos.

Ahora, un equipo de biólogos de la Universidad Ruhr de Bochum en Alemania descubrió que nuestra piel está erizada de receptores olfativos. “Más de 15 de los receptores olfativos que existen en la nariz también se encuentran en las células de la piel humana”, dijo el investigador principal, el Dr. Hanns Hatt. No solo eso, sino que exponer uno de estos receptores (llamado colorido OR2AT4) a un olor a sándalo sintético conocido como Sandalore, desencadena una cascada de señales moleculares que parece inducir la curación en el tejido lesionado.

En una serie de pruebas en humanos, las abrasiones de la piel se curaron un 30 por ciento más rápido en presencia de Sandalore, un hallazgo que los científicos creen que podría conducir a productos cosméticos para el envejecimiento de la piel y a nuevos tratamientos para promover la recuperación después de un trauma físico.

 

La presencia de receptores de olor fuera de la nariz puede parecer extraño al principio, pero como han observado el Dr. Hatt y otros, los receptores de olores se encuentran entre los sensores químicos más antiguos evolutivamente en el cuerpo, capaces de detectar una multitud de compuestos, no solo de aquellos a la deriva a través del aire.

“Si piensas en los receptores olfativos como detectores químicos especializados, en lugar de receptores en la nariz que detectan el olor, entonces tiene mucho sentido que estén en otros lugares”, dijo Jennifer Pluznick, profesora asistente de fisiología en Johns La Universidad de Hopkins, quien en 2009 descubrió que los receptores olfativos ayudan a controlar la función metabólica y a regular la presión arterial en los riñones de los ratones.

Piense en los receptores olfativos como un sistema de cerradura y llave, con una molécula de olor la clave para la cerradura del receptor. Solo ciertas moléculas encajan con ciertos receptores. Cuando aparece la molécula correcta y se posa en el receptor correspondiente, se pone en marcha una elaborada coreografía de reacciones bioquímicas. Dentro de la nariz, esto culmina en una señal nerviosa que se envía al cerebro, lo que percibimos como olor. Pero el mismo aparato también puede cumplir otras funciones biológicas.

El Dr. Hatt fue uno de los primeros científicos en estudiar estas funciones en detalle. En un estudio publicado en 2003, él y sus colegas informaron que los receptores olfativos encontrados dentro de los testículos funcionan como una especie de sistema de guía química que permite a las células de esperma encontrar su camino hacia un óvulo no fertilizado, dando un nuevo significado a la noción de química sexual.

Desde entonces se han identificado receptores olfativos en varios órganos, incluidos el hígado, el corazón, los pulmones, el colon y el cerebro. De hecho, la evidencia genética sugiere que casi todos los órganos del cuerpo contienen receptores olfativos.

 

“He estado discutiendo por la importancia de estos receptores durante años”, dijo el Dr. Hatt, quien se hace llamar embajador del olfato y cuyos aromas favoritos son albahaca, tomillo y romero. “Fue una pelea difícil”.

Pero los investigadores han despertado gradualmente la importancia biológica de estos rastreadores moleculares y la promesa que tienen para el diagnóstico y el tratamiento de la enfermedad.

En 2009, por ejemplo, el Dr. Hatt y su equipo informaron que la exposición de los receptores olfativos en la próstata humana a la beta-ionona, un compuesto de olor primario en violetas y rosas, parecía inhibir la propagación de las células de cáncer de próstata al desactivar los genes errantes.

El mismo año, Grace Pavlath, bióloga de la Universidad de Emory, publicó un estudio sobre los receptores olfativos en los músculos esqueléticos. Ella descubrió que bañar los receptores en Lyral, una fragancia sintética que recuerda al lirio de los valles, promueve la regeneración del tejido muscular. Por otro lado, el bloqueo de estos receptores (al neutralizar los genes que los codifican) inhibe la regeneración muscular, lo que sugiere que los receptores de olores son un componente necesario del complejo sistema de señalización bioquímica que hace que las células madre se transformen en células musculares y reemplazan el tejido dañado.

“Esto fue totalmente inesperado”, dijo el Dr. Pavlath. “Cuando estábamos haciendo esto, la idea de que los receptores olfativos estuvieran involucrados en la reparación de tejidos no estaba ahí afuera”. Sin duda, pocos científicos alguna vez imaginaron que una fragancia vendida en los mostradores de perfumes poseería algún beneficio médico significativo.

Pero puede que no sea tan sorprendente. Los receptores olfativos son el subconjunto más grande de receptores acoplados a proteínas G, una familia de proteínas, que se encuentra en la superficie de las células, que les permite a las células detectar lo que sucede a su alrededor. Estos receptores son un objetivo común para los medicamentos: el 40 por ciento de todos los medicamentos recetados llegan a las células a través de GPCR, y eso augura bien el potencial que tienen.

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